En tant que médecin des urgences, j’ai longtemps observé à quel point la santé et la maladie sont sexospécifiques. Un exemple classique est une sous-population particulière qui se présente aux soins d’urgence avec une fréquence élevée : la personne dont la consommation quotidienne et abondante signifie qu’il est rare de les voir sobres. Pour des raisons mystérieuses, cette population était majoritairement masculine. Quand je suis diplômé de l’école de médecine, en fait, je n’avais jamais rencontré une femme qui correspond à cette description.

Au fil du temps, la situation a changé dans ma pratique personnelle, et des recherches récentes suggèrent que le déséquilibre entre les sexes dans toutes les visites aux urgences liées à l’alcool change partout au pays.

Dans une étude récente parue dans la revue Alcoholism : Clinical and Experimental Research, les chercheurs ont examiné des millions de visites en salle d’urgence à l’échelle nationale entre 2006 et 2014. Ils ont montré que les visites aux urgences liées à l’alcool augmentent considérablement, en particulier chez les femmes. Cette tendance rapproche les visites des femmes de celles des hommes, qui ont eu la distinction douteuse de dominer en termes de prévalence des problèmes liés à l’alcool.

Toutefois, cette étude a été particulièrement préoccupante pour quelques raisons.

Tout d’abord, c’est l’ampleur du changement. Dans cet échantillon hospitalier national, sur neuf ans, le nombre de visites aux urgences liées à l’alcool a augmenté de 61,6 %, même si la consommation d’alcool par habitant a augmenté de moins de 2 % et le nombre total de visites aux urgences n’a augmenté que de 8 % pendant cette période. En ce qui concerne uniquement les femmes, le nombre total de visites aux urgences liées à l’alcool est passé de 947 173 visites en 2006 à 1 609 320 visites en 2014 ; pour les hommes, le nombre total de visites aux urgences liées à l’alcool est passé de 2 132 645 visites en 2006 à 3 366 477 visites en 2014.

Les taux de visites aux urgences liées à l’alcool ont augmenté dans presque tous les groupes d’âge, tant chez les hommes que chez les femmes, mais l’augmentation annuelle en pourcentage était beaucoup plus élevée chez les femmes (5,3 %) que chez les hommes (4 %). L’augmentation la plus forte chez les femmes a été observée dans le groupe d’âge de 25 à 34 ans et dans le groupe des 55 à 64 ans. Bien que l’augmentation des visites aux urgences aiguës liées à l’alcool ait été similaire chez les deux sexes, l’augmentation des visites aux urgences chroniques liées à l’alcool était significativement plus élevée chez les femmes (6,9 %) que chez les hommes (4,5 %).

Docteur Aaron White, auteur principal de l’étude, dit à INTALK que c’était aussi une surprise pour son équipe de recherche. « Nous soupçonnions que les visites aux urgences liées à l’alcool augmenteraient davantage chez les femmes que chez les hommes, mais nous ne savions pas que les augmentations pour les femmes étaient si importantes.

Les types de visites ont été une surprise supplémentaire : bon nombre des visites supplémentaires ont été effectuées par de jeunes femmes qui ont besoin de soins médicaux pour des problèmes liés à la consommation chronique d’alcool (p. ex., consommation excessive d’alcool à long terme), par exemple, un sevrage d’alcool ou des lésions hépatiques liées à l’alcool ou des lésions cardiaques. « Ce ne sont pas les types de visites que l’on s’attend à voir chez les jeunes femmes de cette tranche d’âge », a-t-il déclaré.

D’ une part, l’égalité sur le lieu de travail a entraîné une modification des normes sociales et une plus grande exposition des femmes aux facteurs de consommation excessive d’alcool, tels que le stress lié à la carrière et les fonctions professionnelles qui exigent pratiquement la consommation d’alcool. En d’autres termes, il se peut que les femmes aient perdu l’environnement relativement protecteur d’être à la maison.

Mais White prévient que ce n’est pas aussi simple que les femmes agissant socialement plus comme les hommes : « C’est beaucoup plus compliqué que cela », dit-il. Il souligne les données de l’étude Monitoring the Future (une étude nationale de longue date sur les attitudes et les comportements des élèves de 8e à 12e année), qui démontrent que chez les lycéens, un écart de longue date entre les sexes dans la consommation d’alcool a disparu parce que les hommes ont diminué plus rapidement que les filles, non pas parce que l’alcool chez les femmes a augmenté.

Les urgences servent souvent de clocher pour les changements importants dans la santé de la population. Dans ce cas, les habitudes de visite sont un indicateur fort que nous devons accorder plus d’attention à ce qui se passe avec la consommation d’alcool chez les femmes et aux déficits de compréhension, de sensibilisation, de dialogue, de dépistage, d’éducation, de prévention et de traitement qui peuvent être responsables.

Le fait est que chaque fois que nous creusons un peu, nous constatons que beaucoup de choses liées à la consommation de drogues et d’alcool diffèrent entre les hommes et les femmes : les influences qui mènent à la première consommation, si quelqu’un continue à les consommer, comment et quand il consomme de la drogue ou de l’alcool, si elle progresse vers la dépendance ou la dépendance, etc.

Les femmes peuvent être plus susceptibles de passer de l’initiation à la dépendance, un phénomène appelé « télescopique ». Nous savons également que certains effets négatifs sur la santé sont spécifiques au sexe : par exemple, le risque de cancer du sein semble être élevé même à des niveaux modérément élevés de consommation. Et, malheureusement, les recherches montrent un lien entre la consommation problématique d’alcool chez les femmes et le fait d’être maltraités par un partenaire.

Les femmes peuvent également faire face à de multiples obstacles à l’arrêt de boire. Tenez compte de tous les événements sociaux axés sur les femmes (p. ex., clubs de lecture, activités « peinture et consommation d’alcool ») qui tournent autour de la consommation d’alcool. En même temps, les femmes sont confrontées à une stigmatisation importante à l’égard de la consommation excessive d’alcool, ce qui peut rendre la vie plus difficile lorsqu’il s’agit de demander des soins. Pour les mères, le fait d’être les principales personnes qui s’occupent des enfants peut aussi les rendre moins possibles pour suivre un programme de traitement de l’alcoolisme et de la toxicomanie, et elles craignent davantage les répercussions d’une discussion ouverte sur la consommation d’alcool et d’autres drogues, y compris des attitudes de jugement ou même des rapports aux services de protection de l’enfance .

Même lorsque les femmes cherchent enfin des soins, il est possible que les procédures et les pratiques que nous employons habituellement pour lutter contre la consommation d’alcool et d’autres drogues ne soient tout simplement pas aussi accessibles pour elles. Une de mes propres études portant sur les visites liées aux drogues au service des urgences a révélé que les femmes étaient beaucoup moins susceptibles que les hommes de recevoir des aiguillages appropriés vers les services de traitement après leur sortie, que ce soit parce que les prestataires étaient moins susceptibles de prendre leurs problèmes au sérieux et de les référer, ou parce que les femmes eux-mêmes étaient moins susceptibles d’accepter les services offerts. (Il est possible que ces femmes n’aient pas eu accès à des services de garde qui leur permettraient d’utiliser ces services, ou qu’elles aient été dans des relations violentes où elles n’avaient pas l’organisme, les ressources ou le soutien social pour leur permettre de suivre des programmes de traitement.)

Une autre étude a montré que les types de brèves séances de counseling que nous administrons couramment au service des urgences fonctionnent probablement pour les hommes, mais pas pour les femmes, probablement pour des raisons similaires.

Dans l’ensemble, il semble que la reconnaissance, les stéréotypes et les ressources sont à la traîne derrière la réalité de la consommation d’alcool, des problèmes d’alcool et des besoins en matière de traitement chez les femmes.

Nous avons également besoin d’un changement dans notre traitement culturel de l’alcool en tant que lubrifiant social bénin et amical ou mécanisme d’adaptation (re : Wine mom memes), en reconnaissant plutôt qu’il s’agit d’une substance potentiellement nocive qui devrait être limitée pour diverses raisons de santé. Enfin, nous avons besoin d’une science supplémentaire pour combler les lacunes en matière de connaissances afin de comprendre les problèmes propres aux troubles liés à la consommation d’alcool chez les femmes et leurs solutions.

Ce sont tous des objectifs à long terme. En attendant, voici quelques choses que les femmes peuvent faire pour elles-mêmes et pour les autres qu’elles aiment :

– Reconnaître que les seuils de consommation d’alcool sans danger sont différents pour les femmes.

White souligne que les lignes directrices de la NIAAA pour la consommation sans danger sont différentes pour les femmes de celles des hommes : pour les hommes, jusqu’à deux portions d’alcool par jour peuvent faire partie d’un mode de vie sain, alors que la recommandation n’est qu’une portion par jour pour les femmes (une portion serait une bière de 12 oz 5 pour cent, une dose de 5 oz de 12 oz de 12 pourcentage de vin, ou 1,5 oz de 40 pour cent/80 eaux-de-vie). Au-delà de ces niveaux, les personnes sont confrontées à un risque accru d’effets négatifs sur la santé, tels que certains cancers, maladies du foie et lésions cérébrales.

– Sachez que le traitement des troubles liés à la consommation d’alcool et de drogues fonctionne mieux main dans la main avec les soins pour les problèmes concomitants, comme la recherche de guérison d’un traumatisme antérieur ou l’innocuité d’une relation abusive actuelle.

Christina Girgis, M.D., médecin et professeure adjointe de psychiatrie au Loyola University Medical Center et Edward Hines Jr. Selon VA Hospital, il est essentiel pour les femmes de s’attaquer aux facteurs sous-jacents liés à la consommation de substances.

« Les femmes qui sont stressées, dans des relations difficiles, ou qui sont soumises à la violence familiale, ont tendance à boire davantage. Les médecins doivent connaître les facteurs de risque et nous devons procéder à un dépistage de ces problèmes à chaque étape du processus. »

Il est également important de garder à l’esprit que la violence physique et émotionnelle d’un partenaire peut s’aggraver pendant les efforts de rétablissement. Il est donc important d’avoir des contacts avec des conseillers en violence conjugale et un plan de sécurité pour ceux qui ont pris la décision d’obtenir de l’aide pour un problème de consommation d’alcool et d’autres drogues.

– Recherchez des options de traitement centrées sur les femmes.

Les femmes ont tendance à rester dans les programmes de rétablissement plus longtemps et ont plus de succès dans ces programmes, si elles sont axées sur les femmes. Quand j’ai vécu à Rhode Island il y a quelques années, l’un des programmes populaires de traitement de la toxicomanie dans l’État, Anchor Recovery Community Center, avait un site principal et un « site pour femmes » non officiel. Un conseiller de pairs de l’établissement m’a dit : « Nous n’avions pas l’intention que ce soit le site des femmes. Mais il y avait quelque chose à ce sujet qui attirait les femmes — peut-être qu’il était plus discret d’un endroit, et qu’il se sentait particulièrement privé et intime, et avec le temps, les femmes y gravitent. Et puis les femmes venaient voir qu’il y avait beaucoup d’autres femmes là-bas, et maintenant ce sont presque toutes les femmes. »

Trouvez un programme ou un groupe axé sur les femmes, s’il y en a un dans votre région, ou demandez s’il y a suffisamment de femmes qui participent au programme pour en former un.

Dans tous les domaines de la santé, les femmes ont été historiquement sous-représentées et sous-étudiées. Heureusement, on reconnaît de plus en plus que les maladies de toutes sortes peuvent se manifester différemment selon le sexe et le sexe, et un plus grand intérêt pour la compréhension des fondements biologiques qui déterminent ces différences. Pour aller de l’avant, cette science encore émergente pourrait nous permettre de mettre au point des traitements plus efficaces pour les femmes qui ont des problèmes de consommation d’alcool et d’autres drogues et, encore mieux, des approches efficaces pour empêcher les femmes de développer ces problèmes pour commencer.

Si vous êtes préoccupé par votre consommation d’alcool ou d’un être cher, visitez le nouveau Navigateur de traitement du NIAAA, qui peut vous aider à choisir et à trouver le type de traitement adapté à votre situation unique.

Esther Choo, M.D., M.P.H., est actuellement professeur agrégé au Département de médecine d’urgence de l’Oregon Health and Science University.