Les symptômes de crise cardiaque chez les femmes volent trop souvent sous le radar. Et une grande partie de cela a à voir avec nos propres hypothèses sur ce à quoi ressemble réellement une crise cardiaque.

Par exemple, faites une recherche rapide d’image Google de l’expression crise cardiaque et vous verrez probablement un homme plus âgé dans les années 50 ou 60, main sur sa poitrine, clairement dans une douleur intense. C’est une représentation assez juste, étant donné que les hommes courent un plus grand risque de crise cardiaque que les femmes, et que le symptôme le plus commun d’une crise cardiaque est une douleur thoracique ou un malaise, selon l’American Heart Association (AHA). Mais cette généralisation peut obscurcir la réalité selon laquelle les maladies cardiaques sont la principale cause de décès pour les hommes et les femmes aux États-Unis, selon les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) — et qu’il peut y avoir d’autres symptômes de crise cardiaque en plus de la douleur thoracique, en particulier chez les femmes. Allons à la vérité sur les symptômes de crise cardiaque chez les femmes.

Parlons des causes et des symptômes d’une crise cardiaque.

Bien que les crises cardiaques puissent se produire de la même façon chez les hommes et les femmes, elles peuvent parfois sembler différentes. Une crise cardiaque, ou infarctus du myocarde, survient généralement lorsqu’un caillot sanguin dans l’une des artères coronaires coupe ou restreint sérieusement le flux sanguin et l’oxygène dans le cœur, explique la National Library of Medicine des États-Unis. Cela peut se produire lorsque la plaque graisseuse s’accumule à l’intérieur d’une artère, rétrécissant le passage dans le cœur. Si la plaque dans cette artère se brise, un caillot de sang se forme, limitant ou arrêtant le flux sanguin dans le cœur. Les cellules cardiaques privées d’oxygène commencent à mourir, ce qui conduit à une crise cardiaque.

Le signe le plus courant d’une crise cardiaque, tant chez les hommes que chez les femmes, est la douleur ou l’inconfort dans le côté médian ou gauche de la poitrine, qui peut varier de légère à intense et durer plusieurs minutes ou aller et aller, explique le National Heart, Lung, and Blood Institute (NHLBI).

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Mais les femmes sont également plus susceptibles d’avoir moins de signes attendus d’une crise cardiaque, selon le NHLBI. (Parfois, ces symptômes sont appelés symptômes atypiques ou non traditionnels de crise cardiaque.) Ceux-ci comprennent les brûlures d’estomac, l’indigestion, les nausées, les vomissements, l’essoufflement, la fatigue extrême et les douleurs dans le dos, les bras, le cou, la gorge ou la mâchoire. La légèreté et l’éclatement dans une sueur froide sont également des symptômes potentiels, dit l’AHA. Les femmes sont encore plus susceptibles que les hommes de ne présenter aucun symptôme évident, ce qu’on appelle une crise cardiaque silencieuse, selon le Bureau de la santé de la femme. (Les médecins peuvent dire que vous avez eu une crise cardiaque silencieuse au cours des derniers jours ou des mois en utilisant un test d’électrocardiogramme.)

« Nous ne savons pas vraiment pourquoi les femmes [avec des crises cardiaques] se présentent différemment des hommes », explique Heba Wassif, M.D., M.P.H., cardiologue à la Clinique de Cleveland, SELF. Selon une déclaration de 2016 de l’AHA, il s’agit d’une question complexe et sous-étudiée. (Et, comme le souligne le Dr Wassif, le simple fait que ces symptômes soient parfois étiquetés atypiques peut perpétuer notre négligence.)

Les scientifiques croient que cela doit être, du moins en partie, avec des différences biologiques dans la façon dont les maladies cardiaques tendent à se développer chez les hommes et les femmes, comme les caractéristiques de la plaque, les artères où elle tend à se former, et les mécanismes physiopathologiques ou causes sous-jacents à la crise cardiaque, selon l’AHA déclaration.

Voici pourquoi il est facile de manquer les symptômes de crise cardiaque des femmes.

« C’est une combinaison de facteurs qui contribuent à cela », explique Jacqueline Tamis-Holland, M.D., cardiologue au mont Sinai Morningside au mont Sinaï, à SELF. La quasi-totalité d’entre eux est un manque de sensibilisation à la santé cardiaque comme un enjeu important pour les femmes. « Les gens comprennent et reconnaissent davantage ces choses maintenant », explique le Dr Tamis-Holland grâce aux campagnes de sensibilisation du public. « Mais je pense qu’il y a des [stéréotypes] résiduels. » Bien que la sensibilisation ait augmenté au cours des dernières décennies, seulement 56 % des femmes savent que les maladies cardiaques sont la principale cause de décès chez les femmes dans l’ensemble, selon les CDC.

Pour cette raison, « les femmes sont peut-être moins susceptibles de se rendre compte qu’elles ont une crise cardiaque », explique le Dr Tamis-Holland. Oui, c’est en partie parce que les symptômes de crise cardiaque que les femmes éprouvent souvent peuvent sembler aléatoires — moins manifestement liés au cœur et plus facilement attribuables à un autre problème de santé. L’essoufflement, la douleur à la mâchoire et l’indigestion ne déclenchent pas ces sonnettes d’alarme comme la douleur thoracique.

Mais il y a aussi des preuves suggérant que ce manque de sensibilisation peut amener les femmes à essayer de rationaliser ou de minimiser leurs symptômes si elles ne correspondent pas entièrement à ceux de la crise cardiaque standard. Dans une étude publiée en 2015 dans Circulation, pour laquelle des chercheurs ont interviewé 30 femmes âgées de 30 à 55 ans hospitalisées pour une crise cardiaque, un thème récurrent était que les femmes hésitaient à croire qu’elles pourraient avoir une crise cardiaque parce que leurs symptômes ne reflétaient pas les descriptions des crises cardiaques. par des médecins ou des représentations d’entre eux dans la télévision ou les films.

Nous voyons également comment cela se produit dans une grande étude 2018 publiée dans Circulation. Des chercheurs ont interviewé 2 009 femmes et 976 hommes âgés de 18 à 55 ans qui ont été hospitalisés pour une crise cardiaque dans 103 hôpitaux différents aux États-Unis. Les chercheurs ont trouvé des preuves que les femmes étaient beaucoup plus susceptibles de caler leurs symptômes aux émotions et à la santé mentale. Près de 21 % des femmes attribuaient leurs symptômes au stress ou à l’anxiété, comparativement à seulement 11,8 % des hommes. Cela pourrait expliquer pourquoi les femmes de l’étude ont mis plus de temps à demander de l’aide. Le temps médian entre l’apparition des symptômes et l’apparition à l’hôpital était de 3,2 heures chez les femmes, comparativement à 2,4 heures chez les hommes.

Le manque de sensibilisation du public à la vaste gamme de symptômes de crise cardiaque chez les femmes — et au risque de crise cardiaque en général chez les femmes — peut affecter non seulement la façon dont les femmes réagissent à leurs symptômes, mais aussi la façon dont elles sont traitées par les professionnels de la santé. « Absolument, il y a un certain parti pris dans la façon dont les symptômes sont reconnus et perçus par les médecins », explique le Dr Tamis-Holland.

Même si les femmes de l’étude Circulation de 2018 étaient plus susceptibles que les hommes d’avoir demandé des soins pour des symptômes similaires au cours de la semaine précédente avant l’hospitalisation (29,5 % contre 22,1 %, respectivement), elles étaient beaucoup moins susceptibles d’être reconnues comme ayant un problème cardiaque. Plus de la moitié (53 %) des femmes qui ont demandé des soins ont déclaré que leur fournisseur ne pensait pas que leurs symptômes étaient liés à leur santé cardiaque, comparativement à 37 % des hommes.

Ces diagnostics retardés ont tendance à se produire en milieu de soins primaires, où les médecins doivent tenir compte d’un très large éventail de causes possibles, explique le Dr Wassif. De plus, il se peut que les médecins de soins primaires (PCP) ne reçoivent pas de formation pour accorder la priorité à la santé cardiaque des femmes ou se sentir pleinement préparés à évaluer ces risques. Une enquête menée auprès de 200 PCP et 100 cardiologues menée par la Women’s Heart Alliance et publiée dans le Journal of the American College of Cardiology en 2017 a révélé que seulement 39% des PCP classaient les maladies cardiaques comme leur principale préoccupation pour les femmes. Environ 22 % des PCP se sentaient « extrêmement bien préparés » pour évaluer le risque cardiovasculaire chez les femmes, comparativement à 42 % des cardiologues (42 % des PCP se sentaient « bien préparés » à le faire, tandis que 40 % des cardiologues ont dit la même chose.) Il n’est pas surprenant que les cardiologues se sentent mieux préparés dans l’ensemble, compte tenu de leur spécialité, mais puisque les maladies cardiaques sont le plus tueur chez les femmes, l’espoir serait que les PCP se sentiront tout aussi bien versés dans ce domaine aussi.

Ce genre de chose peut même se produire avec les soins d’urgence, où vous penseriez que des problèmes comme les crises cardiaques seraient en tête. La Dre Tamis-Holland avait une patiente qui éprouvait de terribles maux de dos et croyait qu’elle pourrait avoir une crise cardiaque. La patiente a dit au Dr Tamis-Holland que les passants qu’elle avait demandé d’appeler le 911 ne comprenaient pas pourquoi elle pensait avoir une crise cardiaque si elle lui faisait mal au dos. « Et puis, même lorsqu’elle est arrivée aux urgences, ils l’ont d’abord évaluée pour des conditions d’urgence qui causeraient des maux de dos », explique le Dr Tamis-Holland.

Encore une chose à ajouter en plus de tout ça ? Le fait que les femmes sont souvent simplement très occupées à prendre soin d’autres personnes. Un autre thème de l’étude Circulation de 2015 était que les femmes réduisent leurs symptômes sous la pression des responsabilités professionnelles et familiales, ce que le Dr Wassif peut attester. En plus de leur travail, les femmes sont souvent les principales dispensatrices de soins aux personnes dans leur vie, comme les enfants ou les parents plus âgés. En raison de la pression des obligations professionnelles et des personnes à charge qui comptent sur elles à la maison, les femmes peuvent sous-estimer la gravité de leurs symptômes ou essayer de les expliquer (à elles-mêmes ou à d’autres), affirme le Dr Wassif. Le Dr Tamis-Holland a fait savoir aux patients qu’ils espéraient que leurs symptômes disparaîtraient parce qu’ils n’avaient tout simplement pas le temps de s’en occuper.

Si vous pensez que vous pourriez avoir une crise cardiaque, demandez des soins immédiatement.

Reconnaître que quelque chose ne va vraiment pas peut être autant d’instinct que de cocher une liste de symptômes, surtout quand il s’agit de quoi que ce soit de plus subtil qu’une douleur thoracique sévère, comme une fatigue soudaine, une indigestion ou une douleur à la mâchoire. « Vous connaissez votre corps », dit le Dr Tamis-Holland. « Si ça ne se sent pas bien… vous devez considérer que c’est peut-être une crise cardiaque et vous devriez appeler le 911. »

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Il est très important d’appeler le 911 au lieu de conduire à l’hôpital (ou de demander à quelqu’un de vous conduire). Comme l’explique l’OWH, c’est parce que le traitement le plus tôt possible après une crise cardiaque est vital — c’est plus efficace dans la première heure — et les médecins de l’ambulance peuvent commencer à vous soigner immédiatement avant même d’arriver aux urgences.

Soyez prêt à dire à l’opérateur que vous pensez avoir une crise cardiaque et votre emplacement exact, en parlant aussi lentement et clairement que possible, recommande l’OWH. Suivez toutes les instructions et restez au téléphone avec eux jusqu’à ce que l’aide arrive. Par exemple, ils peuvent demander quels médicaments vous prenez et vous dire de prendre une pilule d’aspirine ou de nitroglycérine si vous en avez à portée de main, dit l’OWH. Le Dr Tamis-Holland dit qu’il est généralement acceptable de prendre une aspirine immédiatement, car elle est sans danger pour la plupart des gens et peut commencer à traiter votre crise cardiaque dès que vous êtes en route pour obtenir les soins dont vous avez besoin.

Au-delà de cela, même si vous ne devriez pas avoir à le faire, cela pourrait vous aider si vous pouvez expliquer que les symptômes de crise cardiaque « atypiques » que vous ressentez sont vraiment typiques pour les femmes, de sorte que vos médecins peuvent agir avec cela à l’esprit.